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The Dig: La véritable histoire des fouilles de Sutton Hoo

Les fouilles de Sutton Hoo, le site des tumulus anglo-saxons de l’ère sombre situés dans le Suffolk, dans l’est de l’Angleterre, sont considérées comme la plus grande découverte archéologique d’Angleterre du XXe siècle. Quelques mois à peine avant que l’Angleterre n’entre dans la Seconde Guerre mondiale, l’histoire a captivé la conscience britannique, ainsi que l’attention des archéologues en herbe du monde entier, et pas seulement pour les trésors spectaculaires découverts dans les tombes.

Les personnes impliquées, du riche propriétaire veuf dont le domaine sur lequel les monticules ont été découverts, à l’archéologue autodidacte qui a fait les premières armes, aux responsables du British Museum qui ont arraché le contrôle des fouilles aux scientifiques locaux – le tout dans un contexte d’Angleterre à la veille de la Seconde Guerre mondiale – semblent parfaitement adaptées au cinéma. Effectivement, Netflix devrait sortir un nouveau film le 29 janvier. La fouille, basé sur l’histoire vraie, avec Carey Mulligan, Ralph Fiennes et Lily James. Laissez-vous inspirer pour votre vision en apprenant un peu plus sur ce tournant dans notre compréhension de l’Europe médiévale.

À la fin des années 1930, sur un terrain pittoresque à quelques kilomètres de la côte de la mer du Nord près d’Ipswich, Edith Pretty (jouée par Carey Mulligan) décida d’organiser une fouille des monticules sur lesquels se trouvait sa propriété. Issu d’une famille aisée et ayant beaucoup voyagé, Pretty avait visité des tombes et des pyramides dans sa jeunesse, suscitant un amour perpétuel pour les ruines antiques. Après le décès de son mari, laissant elle-même et son jeune fils Robert (joué par Archie Barnes) seuls sur la propriété tentaculaire, elle a commencé à remarquer de plus près les monticules d’apparence curieuse, au nombre de 18 et posés à seulement 500 mètres de sa maison. Avec ses antécédents archéologiques, Pretty avait le sentiment que quelque chose d’important se trouvait en dessous.

Les preuves suggèrent que les monticules avaient déjà été perturbés, avec des tentatives de fouilles documentées aux XVIe et XIXe siècles, et il est probable que des pillards aient pillé certaines antiquités au fil des ans. Aucune découverte significative n’avait été faite, cependant, jusqu’à ce qu’Edith devienne motivée pour obtenir les services du musée Ipswich Corporation à proximité et de leur archéologue local, Basil Brown (Ralph Fiennes), un creuseur autodidacte avec un nom assez impressionnant.

Pretty a organisé elle-même les fouilles pendant deux saisons, avec Brown et une équipe hétéroclite composée de son jardinier, de son garde-chasse et de son ouvrier du domaine qui ont d’abord perfectionné leurs compétences sur une excavation de trois petits monticules. Après quelques découvertes passionnantes initiales, en mai 1939, Pretty suggéra de concentrer ensuite leurs efforts sur le plus grand monticule, appelé ci-après Mound 1. Après plusieurs jours de fouille, l’équipe fit une découverte remarquable: le rivet d’un navire. Pretty a immédiatement réalisé que ce qui se trouvait en dessous était une découverte d’une importance historique massive. Ce que Pretty, Brown & Co. avait découvert était une tombe ornée du 7ème siècle pour un roi honoré, située à l’intérieur d’un énorme navire, un navire qui devait envoyer le dirigeant dans l’au-delà via les mers célestes.

Les objets funéraires étaient riches et provenaient de pays d’Europe et d’Asie. Il y avait une boucle de ceinture ornée, des épées, des pièces d’or de France, des grenats et d’énormes bols en métal, et le plus célèbre de tous, l’emblématique casque Sutton Hoo. Aucun corps n’a été retrouvé dans la tombe, mais cela est probablement dû au sol acide de Sutton Hoo, qui a formé une sorte de bain d’acide qui, au fil des ans, a rapidement dissous des matières organiques telles que le cuir et les corps humains. C’était, comme il serait salué une fois que la nouvelle serait tombée au public à l’été 1939, « Toutankhamon britannique ».

Source de l’image: Getty Images / A. Cook / Stringer

Un mois avant que l’histoire ne commence à paraître dans la presse, cependant, un archéologue formé à Cambridge, Charles Phillips (joué par Ken Stott), a contacté le British Museum après avoir visité Sutton Hoo en juin. Il a été décidé que Phillips devrait superviser le reste des fouilles et, malgré leur travail ingénieux jusqu’à présent, Brown et ses archéologues locaux ont été relégués à des fonctions d’assistant. Phillips a réuni sa propre équipe de fouilles, y compris un jeune duo marié d’archéologues, Stuart Piggott et son épouse Margaret (Peggy) Piggott (née Preston), interprétées par Ben Chaplin et Lily James dans le film. Peggy a déterré les premiers objets en or de Mound 1 en juillet.

Une déviation intéressante du film par rapport à l’histoire vraie est l’apparition à la fouille de vrais photographes clés, Mercie Lack et Barbara Wagstaff. Les photographes amateurs sérieux – qui étaient en fait des enseignants en vacances dans la région cet été-là – ont capturé plus de 400 images, dont certaines en couleur, qui ont ensuite été données au National Trust, puis conservées et numérisées. Pour des raisons de développement de l’intrigue romantique, à la fois dans le roman de John Preston et dans le film de Netflix, les deux amis proches sont remplacés par la figure fictive singulière du neveu de Pretty, Rory Lomax, interprétée par Johnny Flynn. Une autre déviation par rapport à l’histoire réelle est la relation entre Pretty et Brown. Leur amour l’un pour l’autre était entièrement platonique et ils n’ont jamais été en couple.

Avec juste assez de temps pour travailler avant que l’Angleterre n’entre dans la Seconde Guerre mondiale en septembre 1939, les marchandises ont été emballées et déplacées à Londres pour une enquête sur les trésors. Il a été déterminé que le trésor sur la terre de Pretty était sa propriété. Ravie de l’ampleur des découvertes et dans un acte de générosité caractéristique, Edith a légué la totalité de la collection au British Museum.

Jusqu’à la découverte de Pretty, la période qui suivit la chute de l’Empire romain avait été peinte comme « l’âge des ténèbres » avec un large pinceau, car si peu de preuves archéologiques avaient encore été trouvées pour révéler le mode de vie et les coutumes des gens. Cependant, les trésors trouvés à Sutton Hoo relient l’est de l’Angleterre aux routes commerciales à travers le monde, suggérant que les terres anglo-saxonnes étaient en fait un point central de richesse et de pouvoir à l’époque. Le travail de personnages uniques comme Edith et Basil avait donné à l’identité anglaise un nouveau récit. Comme le remarque un personnage dans La fouille, « L’âge des ténèbres n’est plus sombre. »

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